Florence Knoll – Révolutionnaire de l’architecture d’intérieur

Florence Knoll est l’une des personnalités passionnantes du 20ème siècle. Elle a fêté récemment son 100ème anniversaire, l’occasion pour nous de vous raconter sa vie étonnante et de nous arrêter sur l’influence considérable qu’elle a eu sur le monde du design d’intérieur.

L’une des plus grandes designers et architectes du 20ème siècle est née le 24 mai 1917 à Sanigaw, Michigan, sous le nom de Florence Marguerite Schust. Ses parents sont morts jeunes. Orpheline à 12 ans, Knoll vivait donc à l’internat de l’école pour filles de Kingswood. Sur le même campus se trouvait l’Académie d’art de Cranbrook, qui était la réponse américaine à la Bauhaus allemande et qui allait marquer la vie de Knoll…

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Années d’apprentissage et de voyages

Knoll est devenue amie avec Eliel Saarinen lorsqu’elle a commencé à montrer un intérêt pour l’architecture. L’architecte finlandais enseignait à Cranbrook et remarqua vite le potentiel de Knoll. Il l’invita en Finlande pour l’été où elle tissa des liens forts avec le fils de Saarinen (qui deviendra lui aussi architecte) et fit connaissance avec Avar Aalto. Après l’école, elle continua ses études à l’Académie d’art où elle apprit à travailler le bois, le métal et la céramique tout en continuant à suivre les enseignements de Saarinen.

À partir de 1935 elle étudia à l’Architectural Association in London, mais retourna aux États-Unis lorsque la Seconde Guerre mondiale éclata. Grâce aux recommandations de Saarinen et d’Aalto, elle pu poursuivre ses études à Harvard Graduate School of Design sous la houlette de Walter Gropius et de Marcel Breuer, jusqu’à ce qu’elle aille dans l’Illinois Institute of Technology. Elle y rencontra Ludwig Mies van der Rohe, qui lui permit de s’affirmer pleinement.

Knoll Associates – la success-story

En 1941, l’architecte de 24 ans déménagea à New-York pour travailler dans le bureau de Marcel Breuer et Walter Gropius. Là-bas, elle apprit à connaître l’architecte Hans Knoll, qui monta peu après sa propre entreprise de meubles. Le talent de Florence pour le design et le sens des affaires d’Hans se complétèrent à merveille dans l’entreprise d’Hans Knoll. À eux deux ils formaient Knoll Associates, ce qui encore aujourd’hui existe sous le nom de Knoll International. Ils se marient en 1946. Grâce aux contacts de Florence ils proposèrent, en plus de leurs propres créations, des designs exclusifs de Saarinen, Harry Bertoia et van der Rohe. Knoll Associates s’est fait remarqué pour la première fois au niveau international grâce à ses remarquables chaises grillagées métalliques chromées.

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Knoll Planning Unit – la révolution

Au sein de son entreprise, Florence Knoll dirigeait la Knoll Planning Unit. Elle créa avec cette section un nouveau standard de Corporate Design et proposa quelque chose qu’ils n’avaient jamais fait jusqu’alors : penser l’aménagement d’intérieur de manière globale. De la chaise de table aux coussins de canapé, les formes, les couleurs et les matériaux étaient harmonisés entre eux. On pouvait admirer le concept Knoll dans ses showrooms, au nombre de 48 à travers le monde. Knoll a été la première architecte d’intérieur à ne pas se concentrer uniquement sur la décoration, mais à analyser son entreprise, sa culture et ses besoins et à penser ses designs en fonction de cela. Une méthode qu’utilise aussi notre Project Manager, Judith.

Parmi les entreprises de renom pour lesquelles Knoll est responsable de l’essentiel du design, on compte IBM et CBS (société de télédiffusion).

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Florence Knoll designer de meuble

Knoll n’est pas seulement une architecte d’intérieur ayant réussie dans le domaine, elle dessina aussi des meubles marquants de son époque. Elle a conçu des canapés, des fauteuils, des buffets et des tables minimalistes dans la tradition Bauhaus. Le modèle de canapé 1206, par exemple, se trouve au Musée d’Art Moderne à New-York. Le buffet 2548 est aussi « typiquement Knoll », avec des finitions de haute qualité, ses matériaux de premier choix et son élégance sobre.

Malgré son flair incroyable pour l’esthétique moderne, Knoll défini elle-même ses designs comme “remplissage” pour le catalogue Knoll entre les créations de Bertoia, van der Rohe et Saarinen.

Florence Knoll, vie privée et professionnelle

En 1955, Hans Knoll, le compagnon et associé de Florence, perd la vie dans un accident de voiture. Elle devient ensuite dirigeante de l’entreprise. En 1960, elle en abandonne la présidence pour se consacrer au design et au Corporate Design. En 1958 elle se marie au banquier Harry Hood Bassett (elle s’appelle depuis Florence Knoll Bassett) et le suit à Miami. En 1965 elle quitte finalement l’entreprise de manière définitive.

En 2002, Florence Knoll, 85 ans, est décorée de la « National Medal of Art » pour sa contribution extraordinaire à l’architecture et au design. Elle vit aujourd’hui en Floride.